Le fabricant GT Advanced indique dans ces chiffres officiels, prévoir un chiffre d'affaire de 28,9 millions de dollars pour la production de ce verre Saphir en 2013 et indique un chiffre d'affaire augmenté à pas moins de 480 à 640 millions de dollars l'an prochain. Mais ce n'est pas tout, au terme d'un accord particulier, Apple va effectuer un pré-paiement de 578 millions de $ . GT Advanced indique en rapport avec ce contrat que le développement de sa prochaine génération d'usine devrait permettre de produire du verre "Saphir" bon marché et en quantité.

Outre la montée en charge et l'importance stratégique que semble accorder Apple à ce matériau, il faut noter qu'il est encore très peu industrialisé car complexe à produire et trop couteux pour être utilisé en quantité dans l'industrie (une vitre coute 3 à 4 fois plus chère que l'actuelle Gorilla Glass 3 de nos iPhone). Ainsi, on évoquait en Juin dernier, des essais pour produire les vitres des iPhone avec ce type de matériau chez Apple. Mais Apple a déjà dépassé l'expérimentation, puisque ce verre durci est déjà présent dans l'iPhone mais pour de petites surfaces qui nécessitent une extrême résistance (la lentille pour ne pas altérer les photos et le capteur d'empreintes pour ne pas devenir inopérant à cause d'une rayure).

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La firme à la pomme a pour habitude d'explorer les nouveaux matériaux avant de passer à des phases plus industrielles. C'est ainsi qu'Apple a été le premier fabricant de smartphones à utiliser le verre "Gorilla Glass" désormais décliné dans la plupart des smartphones haut de gamme. Cet investissement est donc intéressant à double titre. Au travers de son importance : en construisant sa propre usine, on peut imaginer qu'Apple a l'ambition de produire plus, mieux et moins cher. En terme stratégique : en sponsorisant la création cette usine, en travaillant sur le process de fabrication et les investissements de son sous-traitant, Apple se garantit une exclusivité sur la production en masse de ce nouveau matériau par GT Advanced Tech (c'est indiqué dans le CP parlant de l'accord), cela pourrait donc être aussi une manière d'éviter que d'autres ne l'utilisent en quantité.

A lire : Le communiqué de presse de GT Advanced Tech.

Mais quel usage pour ces vitres produites dès 2014 ?
Plusieurs hypothèses viennent à l'esprit. On peut déjà imaginer que le Touch Id va en 2014 être déployé sur d'autres appareils et que sa production va augmenter en volume. Cela justifie-t-il la création d'une usine localement et des investissements qui se disent à 5 ans ? Peut-être ...

Mais d'autres possibilités sont bien entendu évoquées. En effet ce verre de "saphir" est déjà utilisé dans l'industrie horlogère pour certaines montres. Bien évidemment, la résistance aux rayures d'un appareil porté au poignet et soumis à plus d'aléas qu'un smartphone justifie une résistance maximale. On ne peut donc s'empêcher de penser au projet d'Apple dont on a parlé de nombreuses fois et que l'on espère voir se concrétiser justement en 2014 : la montre connectée iWatch.

Bien entendu, au delà de ces hypothèses, impossible de dire aujourd'hui avec les éléments communiqués, quelle sera l'utilisation de cette nouvelle usine et le résultat de l'investissement d'Apple, mais ce que l'on sait c'est qu'il est ambitieux et probablement stratégique : on en reparlera l'an prochain, c'est certain !

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